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Metabolizing Alcohol / Métabolisation de l’alcool

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Metabolizing Alcohol / Métabolisation de l’alcool

How is Alcohol Absorbed in the Body? / Comment l’alcool est absorbé par le corps

The feeling of having a drink is familiar: warm belly, light head, calm nerves, and relaxed muscles. Your past sensations while drinking give you a sense of how long the drink has been in your bloodstream and how long it will remain. You can likely discern how long you should wait before driving and what time you’re likely to fall asleep. You know roughly how many drinks it takes before it’s harder to walk in a straight line or to put together a coherent sentence. But what about the science of how alcohol is metabolized in the body? 

Alcohol is classified as a depressant; it is referred to in this way because it depresses the nervous system. This mechanism of action leads to slurred speech, wobbly movements, altered perceptions, and changes in the ability to think, judge and react. Alcohol directly affects the front part of the brain – the cerebral cortex – inhibiting our ability to use judgment, as well as the hippocampus where memories are formed. That is why you might forget parts of the evening when you engage in heavy drinking. Additionally, alcohol affects the amygdala which is responsible for social behaviour, the cerebellum which is in charge of balance and coordination, and the hypothalamus which keeps appetite, temperature, pain and emotions in balance. 

Alcohol has a short stay in the body. Once it enters your bloodstream, your body metabolizes alcohol at a rate of 20mg per deciliter (mg/dL). To put that into perspective, if your blood alcohol level was 40mg/dL, it would take two hours to metabolize the alcohol consumed. The rate at which alcohol is felt or metabolized depends upon individual factors. This comes down to blood alcohol concentration or (BAC), which is a measure of the amount of alcohol in your blood in relation to the amount of water in your blood. Some of the factors that impact your BAC and how you respond to drinking alcohol are:

  • Gender
  • Weight
  • Age
  • Whether you consume alcohol on an empty stomach 
  • Medications
  • Liver disease or pre-existing conditions
  • Whether your consumption consists of binge drinking

What happens when alcohol enters the body?

Alcohol first travels to the digestive system. Unlike food, 20% of alcohol from a drink goes to the blood vessels, meaning that it is carried to your brain. The remaining 80% goes to your small intestine and into your bloodstream. The last step is that alcohol is taken out of the body through the liver and any deficit in your liver may slow this process down. 

Another key factor in determining how long it will take to metabolize alcohol is to know how much alcohol is in your drink. Generally, it takes one hour for one serving of alcohol to be metabolized, which is the equivalent of 5 oz of wine, 12 oz of beer, or 1.5 oz of liquor. 

 

How can you reduce the effects of alcohol?

  • Although it takes one hour to metabolize 20mg/dL of alcohol, water will help to reduce your blood alcohol level
  • Eat food
  • Stay away from caffeine. It’s a myth that it sobers you up!

It’s important to take into account all of the factors that affect your body’s absorption of alcohol. Safety and moderation are the best approach.

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Comment l’alcool est absorbé par le corps

La sensation ressentie lorsque l’on boit un verre est bien connue : le ventre chaud, la tête légère, les nerfs calmes et les muscles détendus. Les sensations que tu éprouves en buvant te donnent une idée du temps que la boisson a passé dans ton sang et du temps qu’elle y restera. Tu peux probablement discerner combien de temps tu dois attendre avant de conduire et à quelle heure tu risques de t’endormir. Tu sais à peu près combien de verres il faut boire avant d’avoir du mal à marcher en ligne droite ou à formuler une phrase cohérente. Mais quels sont les éléments scientifiques sur la métabolisation de l’alcool dans l’organisme?

L’alcool est classé parmi les dépresseurs ; on le désigne ainsi car il déprime le système nerveux. Ce mécanisme d’action entraîne des troubles de l’élocution, des mouvements hésitants, une altération des perceptions et des changements dans la capacité de penser, de juger et de réagir. L’alcool affecte directement la partie avant du cerveau – le cortex cérébral – inhibant notre capacité de jugement, ainsi que l’hippocampe où se forment les souvenirs. C’est pourquoi tu risques d’oublier certaines parties de la soirée lorsque tu bois beaucoup. En outre, l’alcool affecte l’amygdale, responsable du comportement social, le cervelet, responsable de l’équilibre et de la coordination, et l’hypothalamus, qui maintient l’équilibre de l’appétit, la température, la douleur et les émotions.

L’alcool reste peu de temps dans l’organisme. Une fois qu’il a pénétré dans la circulation sanguine, ton organisme métabolise l’alcool à raison de 20 mg par décilitre (mg/dL). Pour mettre cela en perspective, si ton taux d’alcoolémie était de 40 mg/dL, il te faudrait deux heures pour métaboliser l’alcool consommé. La vitesse à laquelle l’alcool est ressenti ou métabolisé dépend de facteurs individuels. Cela nous amène à l’alcoolémie, qui est une mesure de la quantité d’alcool dans ton sang par rapport à la quantité d’eau dans ton sang. Voici quelques-uns des facteurs qui influencent ton taux d’alcoolémie et ta réaction à la consommation d’alcool:

  • Le sexe
  • Le poids
  • L’âge
  • La consommation d’alcool à jeun ou non 
  • Médicaments
  • Maladie du foie ou conditions particulières préexistantes
  • S’il s’agit d’une consommation excessive d’alcool ou non

Que se passe-t-il lorsque l’alcool pénètre dans le corps?

L’alcool passe d’abord par le système digestif. Contrairement aux aliments, 20 % de l’alcool contenu dans une boisson passe dans les vaisseaux sanguins, ce qui signifie qu’il est transporté jusqu’au cerveau. Les 80 % restants vont dans l’intestin grêle et dans la circulation sanguine. Ensuite la dernière étape est que l’alcool est éliminé de l’organisme par le foie, sachant que tout déficit dans ton foie peut ralentir ce processus.

Un autre facteur clé pour déterminer le temps nécessaire pour métaboliser de l’alcool est de connaître la quantité d’alcool contenue dans ta boisson.

Type de boisson alcoolisée Temps moyen pour métaboliser
Quelques verres Plusieurs heures
Un grand verre de vin 3 heures
Une pinte de bière 2 heures
Petit verre de liqueur 1 heure

Comment réduire les effets de l’alcool?

  • Bien qu’il faille une heure pour métaboliser 20 mg/dL d’alcool, l’eau t’aidera à réduire ton taux d’alcool dans le sang.
  • Mange
  • Évite la caféine. C’est un mythe de croire qu’elle fait dessoûler!

Il est important de prendre en compte tous les facteurs qui ont un impact sur l’absorption de l’alcool par ton corps. La sécurité et la modération sont de bons concepts pour appréhender les choses.

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Julia is the Content Manager at ALAViDA. She is passionate about brain science and followed her passion to pursue postgraduate studies in psychiatry at Cardiff University. Julia is a creative non-fiction and fiction writer studying at SFU’s The Writer’s Studio. She is rarely without the company of her beloved Corgi, Audrey Ray and is a big believer in movement, music, and meditation.