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Alcohol-Related Cancer Risk / Risque de cancer lié à l’alcool

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Alcohol-Related Cancer Risk / Risque de cancer lié à l’alcool

The Connection Between Alcohol and Cancer / Le lien entre l’alcool et le cancer

Nearly 1 in 2 Canadians is expected to develop cancer in their lifetime and the effects can be devastating. If you’ve watched a family member battle cancer, maybe you’ve wondered about whether you share their genetic predisposition. This fear can lead you to examine whether external factors like diet, exercise, and environment might play a role in your chance of developing cancer. But how often do you think about alcohol consumption in relation to cancer? Science shows that alcohol can be a contributing factor in the development of certain kinds of cancer, including cancers of the mouth, throat (pharynx), voice box (larynx), esophagus, liver, colon and rectum, and breast. If you haven’t thought about the connection between alcohol and cancer before, you’re not alone; 7 out of 10 North Americans are unaware of this link because alcohol is so intertwined in our social lives that we don’t think twice about it. 

Alcohol is a part of our culture. It’s ingrained in the way we connect and it helps us to feel comfortable and confident in social interactions. Many people don’t realize the long-term effects of alcohol and often the short term gain is not worth the health risks. Instead, we might take a reactive approach to our problems, including our health, but with a proactive approach, you can prevent alcohol-related cancers. To drive this home, another perspective you can consider is your dental health. While it can be a pain to brush and floss regularly, or to visit the dentist several times a year, it pays off in comparison to having to get a cavity filled. Checking in with your substance use can be similar to flossing your teeth, you may want to floss twice a day, or you may want to do so several times a week but your preventative and mindful approach will pay off in the long run. 

So what are the stats on alcohol and cancer?

The more you drink, the greater the likelihood that you will develop cancer and the more serious the cancer will be. Those who drink two to three drinks or more per day are most at risk. Even if you don’t drink much, say, a few drinks a week, your risks are higher than for non-drinkers. Alcohol increases your risk to develop cancer in seven parts of your body and the most common type of cancer that alcohol causes is called squamous cell carcinoma, it lives in the lining of your esophagus. Colon and rectum cancer is also common and people who engage in heavy drinking have a 44% higher probability of getting colon or rectal cancer than those who choose not to drink. The risk of getting breast cancer is also increased in proportion with the amount of alcohol consumed weekly. 

So why is alcohol harmful? 

  1. DNA mutation: Alcohol has inflammatory properties and particularly, it has this effect on your organs and tissues. In defense, your body responds by trying to repair itself and this can lead to mistakes in your DNA which cause cancerous cells to grow. 
  2. Hormones: In women, alcohol can increase estrogen levels, which is a risk factor that can lead to the growth of cancer cells. 
  3. Toxic Chemicals: When your body processes the ethanol in alcohol, it makes a compound. Researchers believe that this compound causes cancer. 
  4. Nutrients: Alcohol compromises your immune system and it makes it more challenging for your body to absorb key vitamins which pose a cancer risk. These vitamins include B vitamins and folate, among others. 
  5. Weight Gain: Alcohol has sugars and carbohydrates that can lead you to put on weight and being overweight is a risk for developing cancer. 

As evidence and research continues to develop when it comes to alcohol and its role as a risk factor for cancer, one thing is for sure: the less alcohol you drink, the less risk you have of alcohol-related cancer. Studies have confirmed that the most serious risks come from drinking four or more drinks per day. It’s important to remember that many of us drink more than a 1.5 ounce shot of liquor, 5 ounces of wine or 12 ounces of beer. So, it’s possible that you’re drinking outside of the limits that you set for yourself. Change doesn’t need to happen all at once but becoming mindful of the impact that alcohol can have on your body is an integral step to taking charge of your health. When it comes to cancer and alcohol, knowledge is power. 

It’s so easy to lose sight of what counts as one drink. Canada’s low risk guideline simplify the process of defining your limits. 

A drink means: 

  • Beer-341 mL, 12 oz, 5% alcohol content
  • Cider-341 mL, 12 oz, 5% alcohol content
  • Wine-142 mL, 5 oz, 12% alcohol content
  • Distilled alcohol (rye, gin, rum etc) 43 mL, 1.5 oz, 40% alcohol content

Taking care of your limits reduces your long-term health risks. For women that means:

  • 10 drinks a week for women 
  • No more than two drinks on most days

For men, the limits are:

  • 15 drinks per week 
  • No more than three drinks on most days

It is useful to:

  • Plan non-drinking days each week to avoid developing a habit
  • Consume no more than three drinks for women and four drinks for men on special occasions

Sometimes zero is the limit: 

  • Don’t drink and drive or operate machinery
  • Be mindful of the effect of alcohol in combination with medications
  • Alcohol interacts with physical and mental illnesses
  • Pregnant or planning to be pregnant

Safe drinking tips: 

  • Set limits for yourself and honour them
  • Monitor your pace; don’t have more than two drinks in three hours
  • For each drink, have a non-alcoholic drink
  • Eat before and throughout your drinking session
  • Consider your age, body weight, and health history
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Le lien entre l’alcool et le cancer

Près d’un Canadien sur deux risque de développer un cancer au cours de sa vie et les effets peuvent être dévastateurs. Si tu as vu un membre de ta famille lutter contre le cancer, tu t’es peut-être demandé si tu avais la même prédisposition génétique que lui. Cette crainte t’a peut-être amené à examiner si des facteurs externes comme l’alimentation, l’exercice et l’environnement peuvent jouer un rôle dans le développement d’un cancer. Mais as-tu pensé aux liens qui existent entre la consommation d’alcool et le cancer ? La science montre que l’alcool peut être un facteur contribuant au développement de certains types de cancer, notamment les cancers de la bouche, de la gorge (pharynx), du larynx, de l’œsophage, du foie, du côlon, du rectum et du sein. Si tu n’as jamais pensé au lien entre l’alcool et le cancer, tu n’es pas seul ; 7 Nord-Américains sur 10 ne sont pas conscients de ce lien. Cela s’explique par le fait que l’alcool est tellement présent de manière normale dans nos vies sociales que nous n’y pensons même pas.

L’alcool fait partie de notre culture. Il est ancré dans notre façon de communiquer et nous aide à nous sentir à l’aise et confiants pendant certaines interactions sociales. De nombreuses personnes ne réalisent pas les effets à long terme de l’alcool et, souvent, le gain à court terme ne vaut pas les risques pour la santé. Nous pouvons adopter une approche réactive face à nos problèmes, y compris notre santé, mais avec une approche proactive, tu peux prévenir les cancers liés à l’alcool. Pour illustrer ce point, une autre perspective que tu peux considérer est ta santé dentaire. Même s’il peut être pénible de se brosser les dents et d’utiliser du fil dentaire régulièrement, ou de se rendre chez le dentiste plusieurs fois par an, cela s’avère payant car cela te permet d’éviter d’avoir des caries. Tu devras utiliser le fil dentaire deux fois par jour ou plusieurs fois par semaine, mais au final ton comportement préventif et attentif sera payant sur le long terme.

Quelles sont les statistiques sur l’alcool et le cancer?

Plus tu bois, plus tu as de chances de développer un cancer et plus ce dernier est grave. Les personnes qui boivent deux à trois verres ou plus par jour sont les plus à risque. Même si tu ne bois pas beaucoup, disons quelques verres par semaine, les risques sont plus élevés que pour les non-buveurs. L’alcool augmente le risque de développer un cancer dans sept parties du corps. Le type de cancer le plus courant provoqué par l’alcool est le carcinome spinocellulaire, qui se développe dans la paroi de l’œsophage. Le cancer du côlon et du rectum est également fréquent et les gros buveurs ont une probabilité 44 % plus élevée de développer un cancer du côlon ou du rectum que les non-buveurs. Le risque de contracter un cancer du sein augmente également proportionnellement à la quantité d’alcool consommée chaque semaine.

Alors pourquoi l’alcool est-il nocif?

  1. Mutation de l’ADN : l’alcool a des propriétés inflammatoires et peut attaquer tes organes et tes tissus. En défense, ton corps réagit en essayant de se réparer et cela peut conduire à des erreurs dans ton ADN qui provoquent la croissance de cellules cancéreuses.
  2.  Hormones: chez les femmes, l’alcool peut augmenter le taux d’œstrogènes, un facteur de risque qui peut favoriser la croissance des cellules cancéreuses.
  3. Produits chimiques toxiques: lorsque ton organisme transforme l’éthanol contenu dans l’alcool, il produit un composé. Les chercheurs pensent que ce composé peut être à l’origine du cancer.
  4.  Nutriments: l’alcool affaiblit ton système immunitaire et rend plus difficile l’absorption par ton organisme de certaines vitamines clés, ce qui engendre un risque accru de cancer. Ces vitamines comprennent, entre autres, les vitamines B et les folates.
  5.  Prise de poids: l’alcool contient des sucres et des glucides qui peuvent te faire prendre du poids et le surpoids augmente les risques de cancer.

Alors que les preuves et les recherches continuent de se développer en ce qui concerne l’alcool et son rôle en tant que facteur de risque de cancer, une chose est sûre : moins tu bois d’alcool, moins tu risques de développer un cancer lié à l’alcool. Des études ont confirmé que les risques les plus graves sont engendrés par la consommation de quatre verres ou plus par jour. Il est important de se rappeler que beaucoup d’entre nous boivent plus qu’un verre de spiritueux de 1,5 once, 5 onces de vin ou 12 onces de bière. Il est donc possible que tu boives en dehors des limites que tu t’es fixées. Il n’est pas nécessaire de changer tout d’un coup, mais prendre conscience de l’impact que l’alcool peut avoir sur ton corps est une étape essentielle pour prendre ta santé en main. En matière de cancer et d’alcool, le savoir est le pouvoir.

** Que penses-tu de l’ajout d’un petit texte sur les directives canadiennes en matière de risques?

Il est très courant de s’emmêler les pinceaux et de ne plus savoir exactement ce qui compte pour un verre d’alcool. Les directives canadiennes de consommation d’alcool à faible risque permettent d’y voir plus clair.

Un verre d’alcool équivaut à:

Bière – 341 ml, 12 onces, 5 % d’alcool.

Cidre – 341 ml, 12 onces, 5 % d’alcool

Vin – 142 ml, 5 onces, 12 % d’alcool

Alcool distillé (seigle, gin, rhum, etc.) 43 ml, 1,5 onces, 40 % d’alcool.

Julia is the Content Manager at ALAViDA. She is passionate about brain science and followed her passion to pursue postgraduate studies in psychiatry at Cardiff University. Julia is a creative non-fiction and fiction writer studying at SFU’s The Writer’s Studio. She is rarely without the company of her beloved Corgi, Audrey Ray and is a big believer in movement, music, and meditation.